El polo sur de Enceladus PDF Imprimir E-mail

 Enceladus es una luna helada de tamaño mediano de Saturno. El polo sur de Enceladus es uno de los lugares más extraños del Sistema Solar. Las temperaturas cerca del polo son mucho más calientes que cualquier otro lugar en la luna, la enorme región de grietas que se cruzan, y los géiseres arrogan centenares de cristales de hielo a kilómetros en el cielo.

Varias ranuras grandes, que miden un promedio de 130 kilómetros de largo por 2 kilómetros de ancho y 500 metros de profundidad, atraviesan la región del polo sur de Enceladus. Estas grietas gigantes se han apodado "rayas de tigre ".

 Mediante el conteo de los cráteres de meteoritos, los científicos pueden decir que esta región alrededor del polo sur es geológicamente más joven que el resto de la superficie de la luna. También han descubierto que el polo sur es el lugar más caliente de la luna, especialmente cerca de las rayas de tigre. Éste no sería posible si Enceladus es calentado únicamente por la luz del Sol. La superficie joven, las enormes "rayas de tigre", las grietas, y las altas temperaturas indican que Enceladus (o por lo menos el área alrededor de su polo sur) es geológicamente activo.

La nave espacial Cassini descubrió evidencia directa de esta actividad geológica - capturó imágenes de los géiseres de hielo ¡que hacían erupción en la región polar sur de Enceladus! Esta luna de Saturno es una de sólo cuatro cuerpos en nuestro Sistema Solar donde hemos observado erupciones, Io, la luna volcánica de Júpiter, la luna de Neptuno, Tritón, y la Tierra (¡por supuesto!), y ahora Enceladus. Los científicos están tratando de entender cómo funciona el sistema de tubería de los géeiseres y qué es lo que les suminitra energía . Es posible que exista agua líquida bajo la superfcie de Enceladus. Esta es una idea que emociona mucho a los astrobiólogos.

Los científicos han observado varias plumas de hielo saliendo de los géiseres. Los cristales de hielo son lanzados centenares de kilómetros fuera de la superficie de Enceladus . Algunos incluso salen de la luna, agregando material a los anillos de Saturno. El hielo que cae de vuelta a las diferentes capas superficiales de la luna la cubren con una capa brillante que parece nieve. Esto hace que Enceladis sea el cuerpo que refleja más luz de todo el Sistema Solar.

La sonda espacial Cassini captó en agosto de 2009 las fotos más cercanas de Enceladus, una de las lunas de Saturno, que intriga mucho por sus géiseres y partículas de hielo.

La luna tiene unos 499 kilómetros y sus géiseres fueron descubiertos en el 2005, por lo que se le considera como uno de los lugares del sistema solar con mayores posibilidades de albergar alguna forma de vida.

Los géiseres se ubican en una zona polo sur, cuyo calor da fuerza a los chorros, los cuales podrían causar el derretimiento del hielo en la superficie cercana, que sería agua con organismos vivientes.

La Nasa, que lanzó la Cassini, informó que la sonda pasó a unos 48 kilómetros por encima de Enceladus, a una velocidad de cerca de 103 mil kilómetros por hora.

No obstante la velocidad, Cassini pudo captar fotografías de siete metros por píxel, que es una resolución 10 veces mayor que las anteriores, lo que permitirá ver con claridad las paredes en V de las fracturas de la superficie, que tienen unos 305 metros de profundidad.

Para el equipo que lidera las exploraciones con la sonda Cassini, las imágenes son las más asombrosas de una superficie planetaria que se hayan tomado y ayudarán a comprender cómo pueden perdurar procesos geológicos en un cuerpo tan pequeño que es calentado por distorsiones de ondas inducidas por Saturno.

Los científicos determinaron que unas fisuras conocidas como rayas de tigre en la región polar sur de Enceladus ayudaron a ubicar el origen de los chorros, los cuales coinciden con zonas calientes en esa parte.

En marzo Cassini había detectado moléculas orgánicas compuestas de carbono, monóxido de carbono, dióxido de carbono y vapor de agua, que podrían albergar vida. Esta composición es similar a la que se encuentra en los cometas.

Para el otoño se espera que Cassini pase todavía más cerca, a unos 24 kilómetros.

 

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